Localizado un planeta del tamaño de la Tierra

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Científicos han descubierto un nuevo planeta con la masa de la Tierra, orbitando su estrella a la misma distancia que orbitamos nuestro sol.


El planeta es probablemente demasiado frío para ser habitable para la vida tal como la conocemos, sin embargo, porque su estrella es muy débil.  Pero el descubrimiento contribuye a que los científicos comprendan los tipos de sistemas planetarios que existen más allá de los nuestros.


"Este planeta 'bola de hielo' es el planeta de menor masa jamás encontrado a través de la microlente", dijo Yossi Shvartzvald, un investigador postdoctoral de la NASA basado en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA, Pasadena, California, y autor principal de un estudio publicado en Astrophysical Journal Letters.


La microlente es una técnica que facilita el descubrimiento de objetos distantes usando estrellas de fondo como linternas. Cuando una estrella cruza precisamente delante de una estrella brillante en el fondo, la gravedad de la estrella del primer plano centra la luz de la estrella del fondo, haciéndola parecer más brillante. Un planeta en órbita alrededor del objeto en primer plano puede causar un punto luminoso adicional en el brillo de la estrella. En este caso, el punto sólo duró unas horas. Esta técnica ha encontrado los exoplanetas conocidos más distantes de la Tierra, y puede detectar planetas de baja masa que están sustancialmente más lejos de sus estrellas que la Tierra es de nuestro sol.


El recién descubierto planeta, llamado OGLE-2016-BLG-1195Lb, ayuda a los científicos en su búsqueda para averiguar la distribución de los planetas en nuestra galaxia. Una pregunta abierta es si hay una diferencia en la frecuencia de los planetas en la protuberancia central de la Vía Láctea en comparación con su disco, la región que rodea la protuberancia. OGLE-2016-BLG-1195Lb se encuentra en el disco, al igual que dos planetas previamente detectados a través de microlente por el Telescopio Espacial Spitzer de la NASA.


"Aunque sólo tenemos un puñado de sistemas planetarios con distancias bien determinadas que están lejos de nuestro sistema solar, la falta de detecciones de Spitzer en la protuberancia sugiere que los planetas pueden ser menos comunes hacia el centro de nuestra galaxia que en el disco", dijo en un comunicado Geoff Bryden, astrónomo de JPL y coautor del estudio.


Para el nuevo estudio, los investigadores fueron alertados sobre el evento de microlente inicial por el experimento de Experimento de Lente Gravitacional Óptico (OGLE), administrado por la Universidad de Varsovia en Polonia. Los autores del estudio utilizaron la Red de Telescopios de Microlensing de Corea (KMTNet), operada por el Instituto de Ciencias de la Astronomía y el Espacio de Corea, y Spitzer, para rastrear el evento desde la Tierra y el espacio.


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